Ouragans et réchauffement climatique : ce que disent les chercheurs

samedi 9 septembre 2017
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Par Iris Ouédraogo

Un ouragan si intense et sur un tel laps de temps, c’est le triste record détenu par Irma, qui a frappé les Antilles. Doit-on y voir là une conséquence du réchauffement climatique ? Les données scientifiques ne sont pas suffisantes, mais les chercheurs penchent pour un renforcement à venir de l’intensité des ouragans.

Ce n’était pas arrivé depuis 7 ans. Trois ouragans sont actifs en même temps dans l’océan Atlantique. Et à lui seul, le cyclone Irma qui a ravagé les Antilles détient un autre record : l’ouragan est le cyclone de cette intensité le plus long jamais enregistré dans le monde par les services météorologiques, a estimé jeudi Météo-France. Une intensité qui relance le débat récurrent sur le lien entre réchauffement climatique et phénomènes climatiques extrêmes. La communauté scientifique est divisée, mais les recherches laissent penser que si les cyclones ne seront pas forcément plus nombreux, ils devraient en revanche monter en puissance.

Un "manque de recul" dans les données scientifiques

Quand il s’agit de lier réchauffement climatique – et donc activité humaine – et ouragans, les chercheurs lèvent rapidement un point : l’absence de données scientifiques suffisantes sur le sujet. Ainsi, dans une étude réalisée par le Geophysical Fluid Dynamics Laboratory et republiée cet été, des chercheurs estiment qu’il est encore "prématuré de conclure que l’activité humaine - et notamment les gaz à effet de serre à l’origine du réchauffement climatique - a déjà un impact détectable" sur les ouragans ou tempêtes tropicales. En cause, la faible ampleur des changements détectés et des observations encore limitées.

Interrogé par France Inter, Hervé Le Treut, climatologue et membre du Giec (Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat), relativise aussi l’impact du réchauffement sur la puissance des cyclones. Il évoque là aussi un manque de "recul nécessaire" pour évaluer les données. "La température de l’eau est un des facteurs qui influence la génération des cyclones et leur intensité, estime l’universitaire, mais d’autres entrent en ligne de compte." Ce qui l’amène à une conclusion sans appel : "On ne peut donc pas conclure à un lien direct entre réchauffement climatique d’une part, et intensité et fréquence des cyclones d’autre part." L’analogie systématique entre réchauffement climatique et ouragans est contre-productive, juge encore Hervé Le Treut : "Cela donne l’idée que le réchauffement climatique est une affaire de catastrophes, alors que c’est une question d’évolution lente de notre milieu."

Un quasi-consensus sur une intensification des cyclones

Interrogée par le JDD, Valérie Masson-Delmotte, co-présidente du groupe des sciences physiques du climat du Giec, établit, elle, un lien direct entre intensification des phénomènes climatiques et réchauffement climatique. Selon la chercheuse, invitée à réagir sur l’ouragan Harvey, ces manifestations extrêmes ont "une importance naturelle, mais leur puissance de destruction est multipliée par le changement climatique". Le coupable ? Les gaz à effets de serre générés par l’activité humaine qui ont "conduit à des océans plus chauds". Pour preuve, l’ouragan Harvey est survenu alors que la température de l’océan Atlantique était "un degré plus élevée que la moyenne de ces trente dernières années", relève-t-elle. Cette intensification future des ouragans semble faire consensus. Dans un rapport publié en 2013, le Giec estime ainsi "probable" que les futurs cyclones "deviendront plus intenses, avec des vents maximum plus forts et des précipitations plus fortes" en raison là encore de "l’accroissement en cours de la température à la surface des mers tropicales".

Fabrice Chauvin, chercheur à Météo-France, va dans le même sens : le réchauffement de l’atmosphère permet une "plus grande capacité à contenir de l’humidité" et engendre ainsi une plus grande source d’énergie pour le cyclone grâce à une "chaleur latente", explique-t-il sur le site The Conversation. Des dispositions idéales pour le renforcement des ouragans.

(Illustration : L’ouragan Irma a engendré des rafales de vent à plus de 300 km/h. Reuters)

lejdd.fr


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